Elisabeth Holmes: joven, inteligente, empresaria y multimillonaria


Portaba Forbes con imagen de Elisabeth HolmesElisabeth Holmes es, con 30 años, la mujer más joven del mundo que ha conseguido estar entre las 27 personas más ricas del mundo (según la lista Forbes) y por méritos propios. Ni rica heredera, ni divorcio, ni golpe de suerte, “la Steve Jobs de la sangre”, como la llaman los medios americanos (por su jersey de cuello cisne y pantalones negros), ha logrado su fortuna (unos 4.500 millones de dólares en los que está valorada la mitad de su empresa) a base de trabajo, esfuerzo y riesgo. Su empresa, Theranos, ha conseguido algo tan sencillo como útil: hacer que los análisis de sangre se puedan realizar con una sola gota de hemoglobina, no con bolsas o jeringas enteras.

Logotipo de Theranos

Su método aumenta el flujo sanguíneo y extrae unas pocas gotas de sangre, que llegan a un tubo en un cartucho que Holmes denomina ‘nanotenedor’. Las pequeñas muestran son analizadas rápidamente en las instalaciones de la firma. Theranos se asoció con la mayor cadena de farmacias de Estados Unidos, que tiene más de 8.500 comercios en todo el país, y sus locales han instalado los denominados ‘Centros de Bienestar Theranos’.

Pero no fue fácil ni cómodo: Elisabeth abandonó la Universidad de Standford, una de las más prestigiosas de EEUU, a pesar de ser una alumna brillante, y dedicó el dinero que sus padres iban a emplear en sus estudios universitarios en una actividad arriesgada que, aquí en España, tacharíamos de locura: montar su propia empresa y financiar sus investigaciones médicas. Después, tuvo que acudir a inversores privados para lograr más financiación, porque… un emprendedor no debe ser sólo competente en su sector profesional, sino también gozar de buenas habilidades comunicativas y persuasivas.

En el 2004, la compañía se encontraba autorizada para operar en casi todos los estados de los EEUU y ofrecía más de 200 pruebas diferentes sin necesidad de usar jeringa; contaba con 500 empleados y estaba valorada en más de 9 millones de dólares, siendo Holmes la propietaria de más del 50% de la compañía. Diez años después, Holmes tenía 18 patentes en los Estados Unidos y 66 más en el extranjero a su nombre, y había sido incluida como co-inventora en más de 100 solicitudes de patentes adicionales.

¿A qué edad comenzó a emprender y cuál fue su motivación?

Cuando era una niña leyó la biografía de su tatarabuelo Christian R. Holmes, quien fue un cirujano, ingeniero, inventor y un veterano condecorado de la Segunda Guerra Mundial. La carrera de su ancestro inspiró a Elizabeth a seguir la profesión de medicina, pero rápidamente se dio cuenta que tenía belonefobia (miedo a las agujas).

Además, debido al trabajo de su padre en China, Elizabeth aprendió chino mandarín a muy temprana edad. Gracias a esto, pasó su adolescencia en China y mientras aún asistía al colegio inició un negocio vendiendo compiladores de C++ a universidades chinas.

¿Cuál fue su primer negocio y qué resultado obtuvo?

Elizabeth Holmes comenzó a estudiar química en la Universidad de Stanford. Su primer año fue brillante y recibió una beca de 3.000 dólares para un proyecto de investigación. Ella empleó este capital en realizar investigaciones en el laboratorio de su profesor de ingeniería química, Channging Robertson.

Elisabeth HolmesGracias a que continuó perfeccionando chino mandarín consiguió una vacante para realizar prácticas en el Instituto del Genoma de Singapur. Los métodos utilizados para administrar medicamentos no le gustaban, así que investigó un mecanismo más cómodo y eficiente. Así surgió su primera patente: un dispositivo portátil (incluía un chip para móviles) que administraba el medicamento, monitoreaba las variables en la sangre del paciente y ajustaba la dosis para alcanzar el efecto deseado.

Después de eso, Elizabeth Holmes se asoció con su profesor, Robertson y constituyó Theranos. Ambos serían socios fundadores: él sería el director y ella realizaría investigaciones (muy a la americana, por cierto, ya que trabajaba en el sótano de la casa que compartía). Fue entonces cuando decidió abandonar sus estudios, a mitad del segundo curso.

¿De dónde ha conseguido financiación?

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Una minúscula gota lo cambia todo

Las necesidades de Theranos suponían alquilar un laboratorio, contratar una persona y buscar socios capitalistas que aportaran más financiación. “Sabía que tendría que llamar a las puertas de más de 200 personas, con la ilusión de que al menos una estuviese interesada” comentó a la revista Forbes.

Theranos tenía una meta clara y directa: volver las pruebas de sangre más simples, disponibles en todo momento y baratas. Holmes está convencida de que tiene ante sí un enorme desafío: “Desde el principio me pregunté qué podía hacer para cambiar el mundo”

Tiempo después, una empresa de capital de riesgo se interesó por su proyecto. Gracias a ese apoyo, el laboratorio de Holmes aumentó de 1 a 500 empleados y las investigaciones aceleraron hasta dar muy buenos resultados.

¿A qué se dedica ahora y cuáles son sus proyectos futuros? 

Holmes continúa desarrollando su empresa. Pretende conseguir una patente internacional para exportar su idea y productos al resto de países. Theranos también tiene en la mira a Europa. Para los pacientes, el costo de las pruebas de sangre puede ser un asunto “invisible” cuando el que paga es el servicio público de salud. Pero, según Holmes, análisis más baratos podrían ahorrar “una increíble cantidad de dinero”.

Y si las personas comienzan a tener un interés más cotidiano en su salud al realizarse pruebas sanguíneas más frecuentes, las enfermedades podrían detectarse más tempranamente, piensa la empresaria.

Asimismo, Elisabeth mantiene el interés en recabar el apoyo de fuertes inversores. El consejo de la empresa que fundó reúne hoy personalidades de todo tipo: senadores, generales, emprendedores, inversores privados, etc. Su compañía tiene uno de los directorios con más personajes famosos de Estados Unidos, entre ellos los exsecretarios de Estado Henry Kissinger y George Shultz, además de un exsecretario de Defensa.

¿Qué formación tiene? ¿Crees que ha sido determinante para su trayectoria emprendedora? 

La formación no es relevante, en este caso, pero sí lo son las experiencias personales que ha vivido, así como su capacidad de trabajo y esfuerzo. Ha sabido detectar carencias en el mundo médico y se ha volcado en superarlas con nuevas tecnologías, sin plantearse su rentabilidad económica o su viabilidad empresarial. Es decir, al contrario de lo que sucede con los “falsos emprendedores” (los que se deciden a emprender para “forrarse” o para dejar de trabajar para otro), a quienes primero les surge el deseo o la necesidad de tener una empresa y luego deciden a qué dedicarse, en el caso de Elisabeth Holmes, fueron sus descubrimientos e innovaciones las que la llevaron a la necesidad de constituir una empresa.

¿Qué características de personalidad puedes atribuirle después de leer sobre él/ella? 

Capacidad de sacrificio y esfuerzo, dedicación personal, carisma, seguridad en sí misma, inteligente. Pero también valiente, atrevida y osada.

Asimismo, ha sabido escoger socios que la han apoyado e impulsado, empezando por su profesor de química y continuando con los socios capitalistas que han insuflado el capital.

¿Qué dificultades, obstáculos… ha encontrado en su trayectoria empresarial?

Posiblemente muchos, ya que los inicios empresariales resultan siempre complicados. Pero nada de eso ha trascendido a la prensa, en parte porque su éxito es muy reciente y no ha transcurrido el tiempo suficiente para valorar toda su trayectoria; y en parte, porque ha mantenido siempre un alto secretismo en sus acciones, para evitar posibles competidores. Como parte de este secretismo en el año 2007 la empresa llevó a tres ex-empleados ante la corte acusándolos de apropiación indebida de secretos comerciales.

¿Qué ventajas, oportunidades… le han beneficiado? 

Portada de Fortune con imagen de E. HolmesDespués de constituir su empresa, Elisabeth se dedicó a la búsqueda de fondos.

Gracias a ello, consiguió el apoyo de la firma de capital de riesgo Draper Fisher Jurvetson (que impulsó éxitos como Hotmail o Skype) y de Larry Ellison (anterior presidente de Oracle) entre otros.

Su elevator pitch (una especie de resumen empresarial persuasivo para captar el interés de los inversores) fue bien preparado. Lo ideal es presentar la empresa como la solución a un problema real, junto con una historia personal que dé sensibilidad al discurso. Ella se centró en la aversión que producen las agujas y lo aderezó con una historia personal cercana, la de su tío que murió de cáncer. Según su argumento, la enfermedad que comenzó en la piel y se le extendió al cerebro no tuvo el control suficiente, ni se detectó a tiempo.

¿Por qué has elegido a este/a emprendedor/a?

Elisabeth HolmesMe llamó la atención su historia personal de iniciar una actividad empresarial arriesgando los ahorros de sus padres para pagar sus estudios en Stanford. Me parece que una decisión así implica una gran dosis de confianza personal pero también de realismo.

¿Ha cambiado la imagen que tenías de él/ella después de haber indagado sobre su biografía? 

Absolutamente, ya que no la conocía de nada y encontré su historia personal al buscar información sobre otro asunto.

¿Qué es lo que más te ha llamado la atención sobre su historia?

Captó mi atención este titular: “mujer multimillonaria con 30 años y por méritos propios” que encontré por casualidad. Luego me llamó la atención toda su historia personal de entrega y esfuerzo, todo hecho en pasos inteligentes y “silenciosos”.

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